In het kort
American football laat zich het best omschrijven als een fysieke combinatie van landjepik en schaken. De aanvallende partij moet met de bal in het scoringsgebied (endzone) van de tegenstander komen om te kunnen scoren. De verdedigende partij probeert dit uiteraard te voorkomen.

nfl-football-field-eps-16199956

Landjepik
De aanvallende partij krijgt vier pogingen om een afstand van minimaal 10 yards te overbruggen. Lukt dit, dan krijgen zij vier nieuwe pogingen. Langs een van de zijlijnen wordt dit aangegeven door de ‘chain crew’. Twee borden laten zien waar de eerste van vier pogingen begonnen is en waar de grens ligt om vier nieuwe te krijgen. De derde geeft aan waar de bal is en de hoeveelste poging ondernomen wordt.

Schaken
De coaches van beide partijen hebben de tegenstander van tevoren goed bestudeerd en hebben hun strategie daar op aangepast; hoe reageren zij meestal bij welke opstelling, waar zitten hun zwakke plekken,  waar hun sterke, enz.. Als de spelers bij elkaar komen in de ‘huddle’ roept de captain (aanvoerder) wat er gespeeld gaat worden bij de eerstkomende poging. Hierop weet iedereen wat er gaat gebeuren. Voor de aanval is dit: we gaan met de bal lopen of gooien, als we gaan lopen weet iedereen wie er door wie geblokt moet worden en wie de bal krijgt, als we gaan gooien weten de spelers op de offensive line (de grote mannen die het dichtst bij de bal staan) dat ze hun quarterback moeten beschermen en de receivers welke route ze moeten lopen. Voor de verdediging geldt: als ze gaan lopen ben ik verantwoordelijk voor dit gat of deze man, als ze gaan gooien dan moet ik deze man of dit gebied bewaken.

Scoren
Er zijn bij American football verschillende manieren om te scoren:

  • Touchdown: 6 punten
    Als een speler met de bal in de endzone van de tegenstander komt. Dit kan door met de bal hierin te lopen of hier de bal te vangen.
  • PAT (point after touchdown): 1 of 2 punten
    Na een touchdown krijgt de scorende partij nog één poging om extra punten te scoren. Dit kan door de bal nog een keer in de endzone te lopen/vangen. Dit levert twee punten op. Een alternatief is om de bal tussen de palen te schoppen. Dit levert slechts één punt op.
  • Fieldgoal: 3 punten
    Een team kan bij een vierde poging beslissen om het niet te proberen, maar eieren voor hun geld te kiezen. In dat geval proberen zij de bal tussen de palen te schoppen voor drie punten. Het risico hierbij is wel dat, als er gemist wordt, de tegenstander de bal krijgt op de plaats waar zij gebleven zijn.
  • Safety: 2 punten
    Als iemand van de aanvallende partij de bal in zijn bezit heeft en in zijn eigen endzone getackeld wordt, wordt de verdediging beloond met twee punten. Daarnaast moet de aanvallende partij na deze score de bal naar de tegenstander schoppen.

Verandering van balbezit
De aanvallende partij kan op verschillende manieren het balbezit kwijt raken:

  • Een gegooide bal wordt door de tegenstander gevangen (interception)
  • De baldrager laat de bal los (fumble) en wordt als eerste door een tegenstander opgepakt
  • Bij de vierde poging lukt het niet om de 10 yards te overbruggen. De tegenpartij krijgt de bal op de plek waar de bal gekomen is.
  • Bij de vierde poging durft de aanval het niet aan om het toch te proberen. De bal wordt dan vanuit de hand naar de tegenstander geschopt (punt).
  • Na een score moet de bal door de aanvallende partij naar de tegenstander geschopt worden (kick off).

Regels
American football kent veel regels, het regelboek omvat meer dan 200 pagina’s. Hoewel het spel daarom soms lastig te volgen is, zijn de regels er om ervoor te zorgen dat het spel voor beide partijen eerlijk verloopt en (dat is het voornaamste) de spelers vooral veilig kunnen spelen.

Scheidsrechters
Om ervoor te zorgen dat het spel inderdaad zoveel mogelijk volgens de regels verloopt staan er veel scheidsrechters op het veld, die ieder hun eigen verantwoordelijkheid hebben. In Amerika zijn dit er zeven. Bij jeugdwedstrijden (Cadets en Jeugdtackle) staan er vier scheidsrechters op het veld. Bij de senioren zijn dit er vijf. Als er een overtreding gezien wordt, zal een gele ‘flag’ op het veld gegooid worden. De scheidsrechter met de witte pet (de referee) geeft door middel van signalen en mondelinge toelichting (welke overtreding en door wie begaan) aan wat er gebeurd is.

Spelduur
De officiële speeltijd in Nederland is 48 minuten: vier kwarten van elk 12 minuten. Omdat de klok door bepaalde situatie automatisch stopt (na het behalen van een set van vier pogingen, een overtreding, als de bal buiten het speelveld komt, als een gegooide bal niet wordt gevangen, enz.) duurt een wedstrijd hierdoor altijd langer. Gemiddeld is dit al snel meer dan twee uur.